Suzana Herculano-Houzel

vi meu próprio cérebro

...e ele é lindo, com todos os giroscópios e sulcos que deveria ter! Ele tem um calo, um caudado, ventrículos (um pouco grandes, mas não vou reclamar) e um tronco cerebral adorável, como nos livros didáticos. Ali está o meu hipocampo, próximo ao corno inferior dos ventrículos laterais, exatamente onde eu digo aos meus alunos para procurá-lo! Ali estão meus núcleos vermelhos, tão visíveis! E que cerebelo lindo! 


Como você pode ver, eu fui voluntária na última quarta-feira para a pesquisa de fMRI de Jorge Moll sobre apego, ou seja, os laços emocionais que formamos com nossos entes queridos. Depois de dez anos escrevendo sobre neurociência para o público em geral, eu finalmente estava prestes a participar de uma pesquisa usando imagens funcionais do cérebro e a descobrir como é deslizar para dentro do campo magnético de uma dessas grandes máquinas. Eu me senti como uma criança indo para a Disneylândia do Cérebro. Havia um formulário de consentimento informado a ser preenchido, no qual declarei estar ciente de que poderia sair do estudo a qualquer momento; que seria exposto a um forte campo magnético, e não, eu não carregava nenhum item metálico não removível em meu corpo; que meus dados seriam apresentados em artigos científicos, embora desprovidos de identificação pessoal; e que eu receberia, após a conclusão de todas as tarefas, as imagens do meu cérebro e uma avaliação radiológica completa (embora a clínica não fosse obrigada a fornecer qualquer assistência médica que pudesse ser necessária, no caso improvável, mas possível, de encontrar, digamos, um tumor ou um aneurisma prestes a explodir no meu cérebro - o que, fiquei feliz em descobrir, não parece ser o meu caso).
Havia um formulário de consentimento informado a ser preenchido, no qual eu declarava estar ciente de que era livre para deixar o estudo a qualquer momento; que eu seria exposto a um forte campo magnético, e não, eu não carregava nenhum item metálico não removível em meu corpo; que meus dados seriam apresentados em artigos científicos, embora desprovidos de identificação pessoal; e que eu receberia, após a conclusão de todas as tarefas, as imagens do meu cérebro e uma avaliação radiológica completa (embora a clínica não fosse obrigada a fornecer qualquer assistência médica que pudesse ser necessária, no caso improvável, mas possível, de encontrar, digamos, um tumor ou um aneurisma prestes a explodir no meu cérebro - o que, fiquei feliz em descobrir, não parece ser o meu caso).


"O que é esse barulho ensurdecedor? É a máquina?", perguntei. Sim, é isso mesmo: é o som do ímã sendo reposicionado várias vezes a cada segundo, durante o exame, na sala ao lado. Inconveniente, mas necessário, pois é isso que permite que a máquina faça imagens da atividade cerebral em todos os cantos do cérebro durante o exame e as compare ao longo do tempo e entre as condições


E essas eram as condições: 200 frases diferentes descrevendo situações nas quais eu deveria me imaginar e pressionar um botão para "agradável" ou "desagradável". Só isso duraria cerca de uma hora, após a qual eles adquiririam imagens puramente anatômicas do meu cérebro por mais meia hora ou mais (e, nesse meio tempo, exibiriam um filme para me distrair enquanto eu mantivesse minha cabeça imóvel por mais um tempo: eu preferiria assistir a E.T. ou Procurando Nemo?) Em seguida, eles me davam o jantar e me entregavam um monte de formulários de personalidade para preencher antes de me deixarem ir embora. Ok, então - pronto para o pijama?


Ah, sim, eu tinha pensado nessa parte durante o trajeto até a clínica: Não eram permitidos botões, zíperes ou outros acessórios metálicos na máquina, muito menos brincos ou outras peças de joalheria. Eu já conseguia me imaginar em uma bata verde de hospital que não ficava muito bem, do tipo que mostra o bumbum na parte de trás. Mas nada disso: a clínica fornece flanela cinza confortável, quente e muito decente, pijamas de mangas compridas e até "sapatos" de flanela. Muito melhor. Eu poderia cair no sono com essas roupas.


Instantes depois, eu estava sendo convidado a me deitar na maca que desliza para dentro da máquina. Três ou quatro pares de mãos experientes colocaram um travesseiro sob meus joelhos (gostaria de ter um desses em minha própria cama, por favor), um botão de pânico em minha mão esquerda ("pressione três vezes para nos chamar"), os botões de resposta colados em minha perna e mão direitas (não quero que isso caia no meio do experimento) e pequenas almofadas ao redor da minha cabeça para mantê-la no lugar. E desceu o arnês em volta da minha cabeça, com o espelho retrovisor que me permitiria ver a tela atrás do tubo... e entrei no tubo.


Essa é a parte bizarra: a sensação de ter a atividade elétrica do cérebro sendo momentaneamente prejudicada por um forte campo magnético, que, por definição, gera seu próprio campo elétrico. Parecia que meu corpo estava afundando, meu cérebro ficando dormente. Talvez seja essa a sensação de um ataque de pânico, pensei, e então vasculhei meus registros mentais sobre máquinas de ressonância magnética: seu campo magnético permanece ligado o tempo todo, e é preciso deslizar lentamente para dentro dele, para que não apareçam estrelas no céu da sala de exame. Então, eu me confortei pensando que o que eu sentia provavelmente era real (uma vez li que alguns pesquisadores do CERN, na Suíça, se divertiam balançando a cabeça no campo magnético do síncrotron para "ficar chapado"). Respirei lenta e profundamente por um tempo para ajudar meu cérebro a se acalmar, por precaução.


E então... Dei minha própria e íntima contribuição à neurociência: Deixei que eles examinassem como meu cérebro reage a frases como "você lê uma história para seu filho e ele adormece em seus braços", "você se distrai e perde seu filho no parque" e frases de controle como "você chega ao trabalho e liga o computador". Duzentas delas. Ler no espelho foi tranquilo; isso até ajuda a esquecer a localização atual e improvável dentro de um tubo (que, na verdade, é bem curto e não tão assustador). Até mesmo o barulho foi suportável, especialmente porque é rítmico (e meus dedos dos pés dançaram ao som dele durante todo o exame - um efeito colateral de mais de uma década de treinamento musical).


O que eu não esperava era que um efeito colateral da imobilidade, e não a imobilidade em si, fosse quase insuportável: a vontade de coçar o nariz, a cabeça, as pernas. À medida que a máquina vibra, parece que algum tipo de energia mecânica se acumula sob a pele... e foi preciso muito autocontrole para pensar em outra coisa que não fosse a coceira (aposto que meu cingulado anterior estava muito ativo durante essas frases!). As pausas na sequência foram um alívio: "Você está bem aí dentro, Suzana?" Sim, mas posso, por favor, coçar meu nariz agora?


E então, quando todos os formulários já haviam sido preenchidos, as roupas já haviam sido trocadas e as despedidas já haviam sido feitas... "Ei, você gostaria de ver seu cérebro agora?"


É claro que eu gostaria de ver meu cérebro! Sou neurocientista, pelo amor de Deus, como eu poderia recusar uma oferta para confirmar que eu, de fato, tenho um cérebro pensante dentro da minha cabeça? Outra pessoa já estava no tubo, mas o técnico gentil e compreensivo puxou meus arquivos de imagem e começou a deslizar o mouse sobre minha cabeça virtual. "Veja só, este é você sem nenhum fio de cabelo!" (obrigado, mas não, obrigado; prefiro muito mais a versão cabeluda de mim). E lá estavam eles, todas as seções sagitais, coronais e horizontais de mim, de uma orelha à outra, do topo ao queixo, da frente para trás. Lá estavam elas: minha massa cinzenta, minha massa branca, meu estriado - eu realmente tenho tudo isso em meu próprio cérebro! E veja o estriado ventral, tão claramente discernível, que eu estava ensinando sobre ele hoje de manhã! Veja minha ínsula, meu hipocampo - Ei, esse é meu claustrum! E os núcleos vermelhos, uau! (Parece que esse comentário em particular foi o primeiro: eles nunca tinham ouvido ninguém elogiar seus próprios núcleos vermelhos. É isso que eles ganham por mostrar a um neurocientista seu próprio cérebro!).


É claro que perguntei imediatamente ao Jorge, e ele gentilmente concordou, também instantaneamente: ele me concederá acesso a todos os arquivos para que eu possa usá-los em minhas aulas de neuroanatomia e no próximo livro didático. Como isso vai ser ótimo! Em breve poderei apontar para a tela e usar meu próprio cérebro para ensinar!


Publicado originalmente em 6 de abril de 2009

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