Suzana Herculano-Houzel

O laboratório

O laboratório Herculano-Houzel começou em 2005 com a publicação do método de contagem de células criado pela pesquisadora: o fraccionador isotrópico, que consiste realmente em... transformar cérebros em sopa. A motivação era descobrir quantas células compunham os cérebros de diferentes animais, porque só uma coisa era certa na altura: o cérebro humano NÃO era feito de "100 mil milhões de neurónios e 10 vezes mais células gliais", pela simples razão de que ninguém tinha contado ainda.

Fatiar e cortar

Pegue a sua estrutura cerebral fixa de interesse, corte-a em fatias e cubos e a dissolva numa solução salina de detergente, utilizando um homogeneizador de vidro. O resultado é uma suspensão de núcleos celulares livres que pode ser tornada homogénea ("isotrópica") por agitação.

Desde que cada célula do tecido tenha um e apenas um núcleo, a contagem de núcleos marcados com DAPI - que pode ser feita muito rapidamente num microscópio de fluorescência - é equivalente à contagem de células. Em seguida, os marcadores fluorescentes que tornam vermelhas apenas as células de interesse permitirão calcular, em poucas horas, qual fração das células é desse tipo.

Transformando cérebros em sopa

O veredito? O cérebro humano tem, em média, 86 mil milhões de neurónios e o mesmo número de células não-neuronais, o que faz dele apenas um cérebro de primata à escala, notável por ter o maior número de neurónios no córtex cerebral de todas as espécies - mas não extraordinário, pois não é uma exceção às regras da evolução.

Ao transformar todo tipo de cérebros em sopa, o laboratório Herculano-Houzel e os seus colaboradores descobriram que não existe uma forma única de colocar os neurónios num cérebro ou num corpo. Cada grupo de animais partilha a sua própria relação entre a massa cerebral e o número de neurónios.

Ainda assim, só há duas maneiras de um mamífero ter mais de um bilhão de neurónios no seu córtex cerebral: ou é gigantesco, ou então é um primata! Ou então... é uma ave, como demonstraram estudos posteriores. Conclusão: nunca se sabe até se olhar.

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