Suzana Herculano-Houzel

Ansiedade, a desgraça constante de nós, autistas

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Eu posso lhe dizer o que é. Não posso lhe dizer por que a temos. No entanto, a ansiedade é uma característica comum das pessoas no espectro do autismo.

A ansiedade é um estado fisiológico e mental de preparação, pois o cérebro espera ter que lidar com um problema - mesmo que o problema, por enquanto, só exista dentro da própria cabeça. Os músculos ficam tensos, como acontece com um atleta pronto que está apenas esperando o sinal de partida para correr o mais rápido possível até a linha de 100 metros: é o cérebro preparando o corpo para se mover, assim como enrolamos a bobina de um brinquedo. A versão mental dessa preparação para agir é que a mente também fica tensa, hiperatenta, esperando que o problema se materialize e pronta para atacá-lo.

Ser capaz de sentir ansiedade é ótimo: ficar tenso por antecipação, às vezes só de pensar no problema que você terá de resolver amanhã ou na próxima semana, provavelmente é exatamente o que você precisava para começar a se preparar para o trabalho.

Mas ficar constantemente ansioso sem motivo, ou excessivamente ansioso quando apenas um pouco de tensão seria suficiente, é exaustivo. E níveis constantes, desnecessários e excessivos de ansiedade são características comuns dos indivíduos no espectro do autismo. O que, segundo a lógica básica, não torna a ansiedade um privilégio das pessoas do espectro. Todos podem e provavelmente sofrerão de ansiedade de vez em quando, e alguns muito mais do que outros, dependendo de uma combinação de fatores genéticos, educação, experiências traumáticas e estratégias cognitivas e de enfrentamento aprendidas ao longo do caminho. Mas a ansiedade é TÃO comum entre nós, no espectro do autismo, que exige compreensão - também porque aprender de onde ela vem é a chave para atenuá-la e viver melhor.

Aprendi, por experiência própria, que o excesso de estimulação sensorial pode causar ansiedade suficiente na forma de tensão muscular para que eu tenha dores de cabeça tensionais em ambientes barulhentos, como restaurantes, especialmente se eu tentar combater o barulho e conversar. Recolher-se em sua própria cabeça e admirar a vista e a companhia enquanto permanece em silêncio é uma estratégia de enfrentamento que muitos, como eu, aprendem por mero acaso - e depois a mantêm, porque funciona muito bem. Lembre-se de que um fator de estresse só é estressante para você se você tentar controlá-lo. E um dos problemas com o autismo é que a hipersensibilidade é praticamente uma característica definidora, o que torna o que é um ambiente perfeitamente tolerável para os neurotípicos uma provação para os autistas, um ambiente que exige muito autocontrole para lidar com a situação e causa desconforto sensorial que nosso cérebro interpreta como um grande estressor do qual é preciso fugir. Autistas diferentes têm sensibilidades diferentes. Barulhos altos incontroláveis (minha própria música tocando nos alto-falantes é incrível!), alta luminosidade, alto contraste visual, listras e certos cheiros são dolorosos para mim e literalmente me dão calafrios (não, eu não sei qual é a conexão - ainda).

Ter de se observar na presença de outras pessoas é outra grande fonte de estresse e, portanto, de ansiedade - e que só piora com o tempo, à medida que aprendemos a ler as consequências inadvertidas e indesejadas de nossas palavras e ações sobre os outros, quando apenas dissemos o óbvio e tínhamos boas intenções. Perceber que não funcionamos como as outras pessoas e que somos menosprezados por isso nos leva a tentar nos adaptar, o que exige um esforço cognitivo constante de autossupervisão, que alguns chamam de “mascaramento” (eu não chamo, mas isso é outra história). Seja qual for o seu nome: é exaustivo - e é por isso que, quando encontramos aquelas poucas e preciosas pessoas que são gentis conosco, que apreciam nossas peculiaridades, compartilhando-as ou não, nos tornamos seus amigos ferozes e leais. É muuuuito relaxante poder ser você mesmo.

Se a ansiedade do autismo é uma característica primária ou se emerge naturalmente de hipersensibilidades sensoriais, do esforço cognitivo constante de autossupervisão para funcionar em um mundo neurotípico, ou de todos os itens acima, é algo que acredito que ainda precisa ser determinado. Independentemente disso, o remédio é o mesmo: aprendemos a nos afastar de pessoas e situações que são fontes de estresse e, em casos mais insidiosos ou extremos, a medicação pode ser a diferença entre a ansiedade paralisante e incapacitante que leva a náuseas e dores no corpo e a capacidade de viver bem.

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